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Em Portugal, os trabalhadores asiáticos apanham fruta e vivem precariamente

São 9h30 da manhã na pequena cidade agrícola de São Teotónio, 6500 habitantes – e o sino acabou de tocar na escola média local. “Esta é uma escola normal como qualquer outra”, diz o director Rui Dias Coelho, uma vez que o grito familiar das crianças, desencadeado à hora do intervalo começa a ecoar pelos corredores “excepto por esta única coisa”. 

À medida que os alunos se espalham pelo pátio, não é o português que enche o ar, mas uma mistura de hindi, inglês, nepalês e bengali. Mais de um terço dos alunos aqui presentes são imigrantes recém chegado a Portugal; alguns são franceses ou alemães, mas a grande maioria são filhos de trabalhadores agrícolas que chegam ao sul de Portugal vindos da Ásia e África para trabalhar na florescente indústria das estufas. Na realidade, pensa-se que a população real da cidade é hoje muitos milhares mais do que sugere o censo de 2011. 

A população em São Teotónio está a envelhecer e a agricultura em pequena escala estava em lento declínio antes dos recém-chegados [Ana Naomi de Sousa/Al Jazeera].A população em São Teotónio está a envelhecer e a agricultura em pequena escala estava em lento declínio antes dos recém-chegados [Ana Naomi de Sousa/Al Jazeera].

De olhos largos e tímidos com cabelo comprido e preto e uma banda Alice rosa, Naima de 12 anos chegou à escola há apenas três semanas do Bangladesh. “Ela ainda não fala português” oferece Sanaya, de 13 anos, que é indiana, ao lado da sua melhor amiga Latika, 12, que é do Nepal. Sanaya e Latika são trilingues e fluentes em português, mas quando estão juntas, falam uma mistura de inglês e hindi. 

Estão ambas na escola há mais de cinco anos – embora esse não seja o padrão habitual. “A maioria das crianças destas origens ficam dois ou três anos no máximo – depois os seus pais mudam-se com o trabalho sazonal, e vão-se embora. Estes são factores sobre os quais a escola não tem controlo”. Entretanto, o pessoal inteiramente português, incluindo Dias Coelho, tem de arregaçar as mangas; a maioria destas crianças não fala uma palavra de português ou inglês à chegada, deixando professores, crianças e os seus pais sem uma língua franca na qual comunicar. Perguntando-lhe se têm tradutores ou serviços de interpretação para os ajudar, Dias Coelho responde: “Apenas o Google”. 

Face a um desafio praticamente sem precedentes em qualquer outra parte do país, a escola criou um sistema que substitui o currículo nacional de aulas de português por português como língua estrangeira para alguns alunos, várias vezes por semana. A escola tem também uma nova mediadora cultural, Tânia Santos, especificamente para ajudar na integração: “A comunicação é a chave”, diz ela, “temos realmente de derrubar as barreiras da separação” – barreiras que são evidentes muito para além das paredes da escola, na área local.  

São Teotónio está localizado em Odemira, um grande município rural no sudoeste alentejano, na fronteira com o atlântico selvagem, cujo nome, que significa o Rio do Príncipe, vem do árabe (wad, emir) – um legado de cinco séculos de domínio muçulmano em Portugal, dos séculos VIII ao XIII. 

Muitos trabalhadores agrícolas que vêm para Portugal são da Ásia e África [Ana Naomi de Sousa/Al Jazeera]Muitos trabalhadores agrícolas que vêm para Portugal são da Ásia e África [Ana Naomi de Sousa/Al Jazeera]

A população aqui está a envelhecer e a agricultura em pequena escala tem estado em lento declínio – uma vez que está em todo o país. Os jovens partem para as cidades para estudar, poucos regressam, e aqueles que preferem trabalhar vão para o turismo local ou sector de serviços. O território é parte do parque natural do Sudoeste Alentejano e da Costa Vicentina, uma das mais importantes reservas naturais portuguesas para a biodiversidade e habitats únicos, casa de dezenas de espécies que não se encontram em mais lado nenhum – e também da indústria da agricultura em estufa que está em expansão nesta parte do mundo. 

Foram as suas semelhanças com o clima da Califórnia que atraíram pela primeira vez produtores multinacionais de bagas para esta região adormecida há cerca de 15 anos, quando começaram a operar dentro de uma zona agrícola designada pelo governo no parque natural. Hoje, Odemira acolhe um vasto território de plástico, cerca de 3600 hectares de túneis de estufa onde framboesas, mirtilhos, amoras, morangos e alface estão entre os produtos cultivados por uma vasta rede de empresas, muitas delas pertencentes a grupos agro-industriais como a Driscoll’s americana. 

É uma indústria próspera; quase 27.000 toneladas de framboesas foram produzidas em Portugal em 2018, contra apenas 18.000 no ano anterior. Os supermercados portugueses estão cheios deste produto, mas os seus principais mercados estão noutros pontos da Europa, incluindo o Reino Unido, Alemanha, Holanda e Bélgica. Trata-se de agricultura intensiva, dependente de fertilizantes e pesticidas, e que requer quantidades singificantes de água que são fornecidas a partir de uma extensa rede de canais de irrigação a partir do rio Mira e da barragem de Santa Clara. 

A maioria das crianças não fala português ou inglês quando chegam, mas depressa se tornam trilingues [Ana Naomi de Sousa/Al Jazeera].A maioria das crianças não fala português ou inglês quando chegam, mas depressa se tornam trilingues [Ana Naomi de Sousa/Al Jazeera].

No ano passado, o governo aprovou um aumento da área em que são permitidos poli-túneis, causando um protesto de grupos ecologistas preocupados com os efeitos sobre o ambiente do parque natural – um grupo, Juntos pelo Sudoeste, comprometeu-se a levar o governo a Tribunal. Normalmente, as quintas empregam centenas de trabalhadores permanentes, mas muitos deles aumentam essa mão-de-obra de duas a três vezes durante a época de colheita, o que leva a um aumento da procura de trabalho manual na Primavera, que volta a diminuir no Outono. 

Quase nenhum desses trabalhadores agrícolas é português; a demografia está constantemente a mudar, mas o recrutamento de um grande número de trabalhadores do estrangeiro para satisfazer a procura tem sido uma característica constante desta indústria desde o início. Alberto Matos, que dirige a filial alentejana da ONG SolImigrante, apoiando os direitos dos imigrantes, enumera pontos de origem recentes, incluindo a Índia, Nepal, Bangladesh, Tailândia, Bulgária, Moldávia e Argélia. “A agricultura é um ponto de entrada para as pessoas que vêm para Portugal”, explica Matos “ninguém se apega a ela durante muito tempo”. Mas quando chegam, as pessoas estão muito vulneráveis à exploração, devido aos processos de recrutamento. Há muitos intermediários, que as exploram quando se trata de salários, custos de transporte e habitação. A partir de um salário mínimo que deveria ser de 600 euros, eles podem levar para casa apenas 300 euros”.

Beatriz Pimentel é a gerente de Pessoas e Bem-Estar na empresa The Summer Berry, uma empresa britânica especializada em framboesas que emprega 300 trabalhadores agrícolas na sua força de trabalho, na sua maioria homens, incluindo empregados da Índia, Paquistão, Bangladesh e Nepal. 

Vitali Siminionov (l) e Tajamal Abbas têm aulas nocturnas de português na escola [Ana Naomi de Sousa/Al Jazeera]Vitali Siminionov (l) e Tajamal Abbas têm aulas nocturnas de português na escola [Ana Naomi de Sousa/Al Jazeera]

A empresa deixou de utilizar empresas de recrutamento que contratam trabalhadores estrangeiros do estrangeiro e, em vez disso, confia na palavra e nas pessoas que vêm ter com eles à procura de trabalho. “Se não tivéssemos imigrantes a vir para cá, não havia ninguém a fazer o trabalho”, afirma ela – acrescentando que os portugueses não procuram este tipo de trabalho. “Fazemos aqui muitas actividades culturais para a integração – damos-lhe muita importância”. O Baga de Verão é também uma das empresas envolvidas no Plano de Integração Local do município, cujos objectivos incluem a melhoria do acesso aos cuidados de saúde e à habitação – uma questão urgente na área local. 
SolImigrante tem levantado repetidamente preocupações sobre as condições de vida dos trabalhadores agrícolas migrantes, já que muitos acabam por viver no local em contentores de transporte marítimo reformulados, pelos quais pagam rendas até 100 euros por mês. Tal como os túneis de estufa, este alojamento só pode ser feito de materiais pré-fabricados, uma vez que a construção de tijolos e argamassa é restrita dentro do parque natural.  O Summer Berry fornece alojamentos no local para alguns dos trabalhadores, mas Pimentel acredita que é uma boa opção “vemos isto como uma solução temporária para os trabalhadores”. É mais barato mas também significa que as pessoas não se sentem sós, têm companhia no final do dia… E, a dada altura, avançam”. Nas cidades de Odemira, quase toda a gente menciona a falta de habitação local, o que deixa os migrantes recém-chegados com poucas opções; Divakar Ghimire, por exemplo, escolhe framboesas para as Maravilha Farms e partilha uma pequena “pousada” em São Teotónio com 12 outros homens nepaleses, todos trabalhadores agrícolas. Sentado na rua num banco ao sol, Ghimire diz que espera candidatar-se a visto de residência dentro dos próximos dois anos. Muitos imigrantes vêm nos últimos anos pela mesma razão; para a maioria, Portugal não é um destino final, mas uma etapa no caminho para países europeus mais prósperos como a Alemanha. 
Outros, como Mani, encontram trabalho nas pequenas redes comerciais que servem trabalhadores migrantes; pequenas mercearias indianas, restaurantes, e a barbearia onde Mani trabalha: “Nunca apanhei fruta – também fui barbeiro na Índia, tal como o meu pai e o meu avô”. Mani diz que a sua reputação tem crescido nesta pequena cidade. “Agora tenho alguns clientes búlgaros e alguns portugueses também… eles gostam do que eu faço”. Mas nas lojas e restaurantes tradicionalmente portugueses da cidade, ainda é invulgar ver caras acastanhadas. 
Há muitos rumores de ressentimento entre os residentes locais, bem como receios de que a extrema-direita portuguesa possa explorar a situação nesta região, como tem acontecido nos arredores de Espanha. Mas Alberto Santos é esperançoso – ele pensa que as pessoas só precisam de tempo para se adaptarem. “Há alguma xenofobia, claro. Mas vejam, há algum tempo atrás os imigrantes aqui eram todos búlgaros e todos falavam disso – mas acabaram por se habituar a eles”, diz ele. 

À medida que a noite cai em São Teotónio, as luzes ainda estão acesas na escola. Três vezes por semana permanece aberta até à meia-noite para realizar aulas para adultos de toda a região, que aqui vêm ao fim de um longo dia nas estufas – sabendo que precisarão de falar um pouco de português para se qualificarem para a residência permanente. Existem actualmente 500 estudantes adultos inscritos para as aulas nocturnas – quase correspondendo à entrada diurna de 600 crianças. O professor Dias Coelho espera que as aulas cheguem também aos pais dos alunos da escola, como o moldavo Vitali Siminionov, que colhe flores para viver, e cujos dois filhos estudam ambos aqui: “Eles estão sempre a corrigir-me dizendo ‘Pai, não é assim que se diz!” ri-se ele. 

Hoje, Siminionov e os seus colegas Tajamal Abbas, do Paquistão, e Inderpal Singh Tiwana, Jitender e Charanjit Singh, da Índia, estão a aprender pronomes portugueses. Todos eles trabalham nas estufas – embora Singh esteja actualmente desempregado, apoiando a sua família nos subsídios de desemprego que a empresa Sudoberry dá aos seus empregados nos meses de Inverno. Às 21 horas, a rotação das aulas e os novos alunos começam a chegar para a última aula do dia. O trabalhador agrícola marroquino Muhammad Alsawaadi terminou os seus estudos, e está a partir com dois sacos pesados de plástico de mercearia. Três vezes por semana ele faz a viagem de 8 km a pé, a partir da sua casa na cidade de Brejão; e depois volta, duas horas para cada lado. “Tudo para que ele possa aprender a nossa língua!” exclama um zelador da escola, vendo-o desaparecer durante a noite.  

 

Artigo originalmente publicado pela Aljazeera em 23/11/2020

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